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A Sony usará serviços da Microsoft para streaming, inteligência artificial e muito mais

Quando a Sony Corp. revelou um pacto de jogos na nuvem com a arqui-rival Microsoft Corp. , surpreendeu a indústria. Talvez ninguém tenha ficado mais chocado do que os funcionários da divisão Sony PlayStation, que passaram quase duas décadas lutando contra a gigante norte-americana de software no mercado de consoles de videogame, de US $ 38 bilhões .

Na semana passada, as empresas anunciaram uma parceria estratégica para co-desenvolver a tecnologia de streaming de jogos e hospedar alguns dos serviços online da PlayStation na plataforma de nuvem Azure, da empresa de Redmond. Ele vem depois que a PlayStation passou sete anos desenvolvendo sua própria oferta de jogos em nuvem, com sucesso limitado.

Sony e Microsof

CEO da Sony Kenichiro Yoshida, à esquerda, e o CEO da Microsoft, Satya Nadella.

Fonte: Sony Corp.

As negociações com a Microsoft começaram no ano passado e foram tratadas diretamente pela gerência sênior da Sony em Tóquio, em grande parte sem o envolvimento da unidade PlayStation, segundo pessoas familiarizadas com o assunto. Os funcionários da divisão de jogos foram pegos de surpresa pelas notícias. Os gerentes tiveram que acalmar os trabalhadores e assegurar-lhes que os planos para o console da próxima geração da empresa não foram afetados, disseram as pessoas, pedindo para não serem identificadas discutindo assuntos particulares.

Esse momento difícil é parte de uma dolorosa lição que a Sony e muitas outras empresas de tecnologia estão enfrentando, à medida que os principais provedores de computação em nuvem do mundo se tornam mais poderosos. Se você não está gastando bilhões de dólares por ano em centros de dados, servidores e equipamentos de rede, não consegue acompanhar.

Velocidades de Internet mais rápidas estão começando a permitir que os jogos sejam reproduzidos remotamente sem a necessidade de uma máquina local. Isso é uma ameaça para o PlayStation, que gera um terço dos lucros da Sony. O Xbox da Microsoft enfrenta um risco semelhante, mas a gigante do software tem o segundo maior serviço em nuvem, por isso tem uma resposta estratégica. Os outros provedores líderes de nuvem, Google e Amazon.com Inc., estão construindo seus próprios serviços de jogos na nuvem.

Percebendo que seu serviço em nuvem caseiro não vai cortar, o CEO da Sony, Kenichiro Yoshida, está sendo forçado a colaborar, em vez de confrontar seu antigo rival.

“A Sony se sente ameaçada por essa tendência e pelo poderoso Google, e decidiu deixar a infra-estrutura de sua rede para a Microsoft”, disse o estrategista da Asymmetric Advisors, Amir Anvarzadeh. “Por que eles dormem com o inimigo a menos que se sintam ameaçados?”

A Sony saltou 9,9% na sexta-feira, a maior em 18 meses. A empresa também anunciou uma recompra recorde de ações , mas analistas apontaram a velocidade de Yoshida em responder a uma indústria de videogames em mudança como um fator positivo.

Isso mostra “uma nova Sony” e deve ser aplaudido pelos investidores, disse Ryosuke Katsura, analista da SMBC Nikko Securities, em um relatório. “A administração está se adaptando rapidamente à mudança.”

As ações foram pouco alteradas na negociação de segunda-feira.

Um porta-voz da Sony confirmou que as negociações com a Microsoft começaram no ano passado, mas se recusou a fornecer mais detalhes. Na terça-feira, executivos incluindo o presidente da PlayStation, Jim Ryan, atualizarão os acionistas sobre a estratégia durante o dia anual do investidor da empresa .

A Sony tornou-se a primeira grande empresa de videogames a entrar nos jogos em nuvem quando comprou a startup americana Gaikai Inc. em 2012 por US $ 380 milhões . Três anos depois, lançou o PlayStation Now, permitindo que os usuários joguem jogos hospedados em servidores a quilômetros de distância de suas salas de estar. Desde então, o serviço atraiu 700.000 assinantes pagantes, mas a decisão de hospedá-lo internamente levou a queixas contínuas sobre conectividade instável.

“O PlayStation Now tem sido um serviço muito limitado”, disse David Cole , fundador e diretor executivo da DFC Intelligence.

O outro serviço de jogos online da empresa e a principal fonte de dinheiro, a PlayStation Network, permite partidas multiplayer de jogos em consoles PlayStation 4. Por enquanto, isso ainda é hospedado pelo outro gigante da computação em nuvem: o Amazon Web Services. A Sony e a Amazon mantiveram conversações no ano passado para uma colaboração mais profunda nos jogos em nuvem, mas não conseguiram concordar com termos comerciais, segundo uma pessoa familiarizada com o assunto. Isso levou às discussões da Sony com a Microsoft, disse a pessoa. A Amazon está atualmente desenvolvendo seu próprio serviço de jogos na nuvem, informou a Information no ano passado.

O pivô em relação à Microsoft foi precedido por várias mudanças importantes de pessoal na Sony, incluindo a transferência de alguns funcionários seniores do PlayStation Now para outras divisões, disse a pessoa. John Kodera, que subiu nas fileiras do time da rede, também foi substituído como chefe da PlayStation em fevereiro, pouco mais de um ano depois de assumir o cargo.

A questão chave é quem realmente ganha da parceria. A maioria dos analistas concorda que, pelo menos a curto e médio prazo, é positivo para a Sony. O jogo na nuvem ainda não está pronto para o horário nobre. Quando o Google revelou o Stadia em março, alguns usuários relataram resultados mistos, incluindo atrasos no registro de ações e redução da qualidade gráfica .

Os jogos na nuvem serão responsáveis ​​por apenas 2% da receita do setor até 2023, de acordo com o IHS Markit. É por isso que a Sony e a Microsoft estão avançando com seus consoles da próxima geração, esperados para o próximo ano. Proteger o acesso ao Azure oferece a Yoshida uma proteção poderosa contra um cenário futuro em que os jogos em nuvem acabam tornando os consoles obsoletos.

Microsoft pode sair um vencedor ainda maior. A unidade Xbox continua a produzir jogos e consoles, mas agora está aumentando o foco em maneiras de vender mais software na nuvem. Em março, anunciou uma linha de serviços para desenvolvimento de jogos e hospedagem na nuvem que está vendendo para empresas de jogos de todos os tamanhos. A consola de desembarque, a Sony, torna mais provável que o Azure, e não a Amazon ou o Google, se torne o padrão da indústria para implementação em nuvem.

“A Microsoft é o vencedor claro que a Sony escolheu sua tecnologia, apesar de ser um concorrente direto no espaço de jogos”, disse Cole da DFC.

A longo prazo, alguns estão alertando que a Sony pode ser a perdedora. Atualmente, ela cobra de editoras como a Electronic Arts Inc. e a Capcom Co. até 30% das vendas feitas através dos consoles PlayStation. Mas se o streaming decolar, ele terá que competir com a Microsoft enquanto paga seu concorrente pelo acesso à nuvem. Isso poderia deixar a Sony lutando para se destacar tanto em termos técnicos quanto de preço.

“Este movimento levanta algumas questões sérias sobre o seu futuro domínio”, disse Anvarzadeh da Asymmetric Advisors.

Também não está claro como os reguladores antitruste responderão a dois dos três participantes do mercado de consoles se unindo para desenvolver uma tecnologia-chave, especialmente porque envolve a maior empresa do mundo em valor de mercado. A cooperação entre o número 1 e o número 2 em qualquer setor – como a AT & T Inc. e a Verizon Communications Inc. – para a dissuasão de rivais provavelmente levaria a um retrocesso.

Independentemente de quando e se os jogos na nuvem decolam, a garantia de títulos exclusivos continuará a ser fundamental para a Sony, de acordo com Piers Harding-Rolls, chefe de pesquisa de jogos da IHS Markit. Semelhante à forma como a Netflix Inc. luta contra a Prime Video, contando com a Amazon para hospedagem na nuvem, e como a Apple concorre à Samsung Electronics enquanto compra seus componentes, a principal estratégia da Sony de acumular uma forte linha de jogos permanece inalterada.

“Conteúdo exclusivo continua sendo a chave”, disse Harding-Rolls.

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